Nikhil Ramburn, BA y Sat Bir Singh Khalsa, Ph.D.

Los niños y adolescentes de hoy enfrentan una presión creciente para desempeñarse académicamente junto con numerosos factores estresantes en sus vidas sociales y familiares. La consecuencia ha sido un aumento alarmante en la prevalencia de problemas físicos, de salud mental y de conducta. A pesar del papel de larga data de las escuelas para brindar una educación académica que conduzca al éxito en el mercado laboral, los padres, educadores y estudiantes exigen cada vez más de las escuelas más que el éxito académico. Como resultado, han surgido numerosos programas para promover la salud y prevenir problemas de conducta en el sistema escolar. Lamentablemente, muchos programas están fragmentados y no están bien integrados en las estructuras escolares. Para abordar este problema, el sistema educativo necesita programas que apoyen la salud mental y física y que puedan integrarse fácilmente en el plan de estudios escolar.

Los estudios sobre los efectos terapéuticos del yoga para jóvenes indican que es eficaz para mejorar la salud física y mental, lo que convierte al yoga en un competidor principal para satisfacer la necesidad del sistema escolar de un programa de salud y bienestar eficaz y holístico que pueda promover el aprendizaje social y emocional ( SEL) objetivos como la autoconciencia y la regulación del estrés.

La investigación sobre los programas de yoga en las escuelas es un campo incipiente y en crecimiento. El primer estudio de este tipo, publicado en la revista Academic Therapy en 1976, informó que los niños de primaria mostraban un comportamiento más tranquilo y una mejora en las habilidades psicomotoras después de un programa de yoga. Los autores también sugirieron que el yoga puede ser más beneficioso que otras actividades físicas de motricidad gruesa debido a su aspecto calmante. Un estudio de seguimiento en la misma revista en 1979 por los mismos investigadores encuestó a 34 niños en Delaware que presentaban problemas educativos. Los niños tenían entre seis y once años y recibieron quince minutos de instrucción de yoga antes de evaluar sus niveles de concentración. El estudio mostró que los estudiantes trabajaron con mayor eficacia después de períodos de yoga. Sin embargo, como muchos estudios en un nuevo campo de investigación, los tamaños de muestra eran pequeños, no había un grupo de control y en realidad no hubo diferencias estadísticamente significativas en las mejoras entre los cambios en un período de yoga en comparación con un programa psicomotor general. Sin embargo, se encontraron resultados estadísticamente significativos en un ensayo de control aleatorio de 1989 de 80 estudiantes que asistían a una escuela secundaria privada con afiliación religiosa en el norte de Nueva Jersey. Este estudio publicado como tesis doctoral en la Universidad de Seton Hall mostró que la meditación del yoga mostró eficacia como una estrategia de autorregulación, demostrando así el valor del yoga para cumplir con los objetivos de SEL.

En los últimos diez a quince años, las evaluaciones de los enfoques de yoga y meditación en las escuelas dirigidos a los niños han aumentado significativamente tanto en cantidad como en calidad de los estudios. El reciente aumento en la popularidad de las prácticas de atención plena entre el público en general también se ha reflejado en entornos educativos. En un pequeño ensayo de control aleatorio de jóvenes urbanos en 2014, la aplicación de la conocida Reducción del estrés basada en la atención plena se asoció con resultados cualitativos de mayor calma, evitación de conflictos, autoconciencia y autorregulación. Todas estas son características esenciales que hacen un ambiente de aprendizaje productivo y una comunidad escolar saludable. Las prácticas de atención plena también se asociaron con una reducción significativa de la depresión y el estrés en un estudio de grupos paralelos no aleatorios en 2012 que mostró el beneficio de los programas de atención plena para abordar la epidemia de salud mental que enfrenta la juventud actual. Más recientemente, un ensayo de control aleatorio más grande con estudiantes de cuarto y quinto grado mostró que los estudiantes que recibieron un programa de atención plena en la escuela mostraron una mayor disminución en la depresión, la agresión y fueron calificados por sus compañeros como más confiables, amables y serviciales. Esos mismos estudiantes tenían un perfil diurno más normalizado de la hormona del estrés cortisol según lo determinado por ensayos salivales.

Con respecto a los estudios de yoga en entornos escolares, un artículo de revisión reciente publicado en International Journal of Yoga Therapy identificó doce estudios revisados por pares sobre programas de yoga en escuelas. Siete de los estudios revisados se realizaron en los Estados Unidos en escuelas primarias públicas tanto dentro del plan de estudios como en programas extracurriculares. En India, se realizaron estudios sobre programas de yoga tanto en escuelas residenciales como en escuelas de educación especial y también se identificaron estudios de programas de yoga en escuelas públicas inglesas y alemanas. Los diseños de investigación involucrados en esta investigación incluyeron estudios piloto, ensayos de un solo grupo, ensayos clínicos cuasi-experimentales y aleatorios. Aunque la mayoría de los estudiantes normalmente eran jóvenes sanos, algunos de los estudios de yoga incluyeron estudiantes con autismo y con discapacidades intelectuales y de aprendizaje.

En cuanto a las características que se observó que mejoraron, los estudiantes que recibieron la intervención de yoga informaron menos comportamientos negativos, mostraron menos insatisfacción corporal y niveles más bajos de estrés. Además, los estudiantes pudieron planificar y ejecutar tareas más rápidamente, tenían más confianza en sí mismos y se comunicaban mejor con sus maestros y compañeros. Un estudio de estudiantes indios mostró que los estudiantes cometieron menos errores en la percepción de profundidad después de una intervención de yoga. En una escuela pública alemana, hubo una disminución en la agresión grupal y un aumento en la capacidad para afrontar el estrés. Finalmente, se observaron mejoras significativas en el coeficiente intelectual y la adaptación social en una escuela de educación especial en la India. Aunque los efectos de participar en programas escolares de yoga parecían generalmente beneficiosos, las limitaciones metodológicas, incluida la falta de aleatorización, las muestras pequeñas, los detalles limitados con respecto a la intervención y las ambigüedades estadísticas, han limitado el establecimiento de conclusiones definitivas en este punto.

A pesar de estas debilidades, estos hallazgos sugieren que el yoga proporciona un conjunto de habilidades para facilitar el SEL, como el manejo del estrés y la autorregulación, proporcionando así un programa rentable y basado en evidencia para las escuelas. Como un sistema holístico de prácticas de mente y cuerpo, se ha encontrado que el yoga es una terapia complementaria efectiva para promover la salud y reducir muchos factores relacionados con enfermedades fisiológicas en la literatura de investigación de adultos. Dado que existe una fuerte evidencia entre la promoción del SEL y los resultados beneficiosos para los estudiantes, se necesitan ensayos y financiación más rigurosos para apoyar la investigación de los programas de yoga en las escuelas. Más investigación de alta calidad será útil para justificar la inclusión del yoga en el plan de estudios escolar, que luego puede convertirse en una práctica universal y extenderse por todo el mundo, remodelando por completo la educación en la Era de Acuario.

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